Le 6 mai 1955, le Prince Rainier III de Monaco et la star américaine d’Hollywood Grace Kelly se rencontrent. C’est le début d’une histoire d’amour qui inspirera une génération en quête du véritable amour. Ils se fiancent sept mois plus tard et se marient en avril de l’année suivante. Mais comment le couple s’est-il rencontré pour la première fois ?

Le jour où Grace Kelly a rencontré le Prince Rainier pour la première fois a commencé d’une manière assez différente du conte de fées qui est souvent raconté. Elle se trouvait sur la Côte d’Azur pour le Festival de Cannes, alors en plein essor. Elle s’y était rendue pour présenter Une fille de la province, un film pour lequel elle avait remporté l’Oscar de la meilleure actrice quelques semaines auparavant.

Le Prince avait proposé deux rendez-vous que la future princesse a dû refuser en raison d’autres engagements dans le cadre du festival. Mais la troisième fois, par chance, elle se rendit au Palais princier de Monaco l’après-midi du 6 mai 1955 pour une visite et une séance photos avec le Souverain.

Ce jour-là, une coupure de courant causée par des ouvriers en grève à Cannes avait entraîné une panne d’électricité dans son hôtel, le Carlton. Sans pouvoir se maquiller, se coiffer, ni même repasser une tenue, elle se précipita au Palais, suivie par une foule de paparazzi.

La star américaine et son entourage sont arrivés en retard au Palais à cause d’un petit accident de la route sur le trajet. Ils ont donc visité la plupart des 225 salles grandioses du Palais sans le Prince. Le Prince Rainier III arriva à temps pour les emmener dans son zoo privé avant que Grace Kelly ne doive retourner à Cannes pour un autre rendez-vous.

La rencontre a été immortalisée par Michel Simon, photographe pour Paris Match, et le photographe irlandais Edward Quinn, qui travaillait depuis longtemps sur la Côte d’Azur. Les photographies de ces deux témoins privilégiés ont été exposées ensemble pour la toute première fois l’année dernière à l’occasion du 90e anniversaire de la naissance de Grace Kelly.

Sur le chemin du retour, après avoir parlé avec le Prince en marge du groupe elle le décrira comme « charmant ». Leur correspondance privée a été tenue à l’écart de la presse, cette rencontre ayant amorcé une romance qui a traversé l’Atlantique.

Après sept mois de relation épistolaire, en 1955 le Prince Rainier traversa l’océan pour demander Kelly en mariage à Noël. Ils se marièrent quatre mois plus tard sur le Rocher.

L’actrice britannique de l’âge d’or d’Hollywood, Olivia de Havilland a joué un rôle dans l’orchestration de cette rencontre. Après avoir rencontré Grace Kelly dans un train de nuit entre Paris et Cannes, elle avait proposé à Grace une rencontre avec le Prince, car son mari, Pierre Galante (journaliste à Paris Match), était en contact avec le Souverain.

« Je suis tentée de penser que c’était le destin », a-t-elle déclaré dans une interview exclusive au magazine PEOPLE. « C’est une idée qui a frappé [Pierre] pour la première fois lors d’un dîner dans le train après qu’il ait appris que Grace Kelly soit une autre passagère. Mon mari est né à Nice. Il a suggéré la rencontre entre Grace et Rainier lors d’un dîner avec le rédacteur en chef de Paris-Match, Gaston Bonheur, en route pour Cannes ».

Le couple a eu trois enfants au cours de leur mariage de 26 ans, qui s’est terminé brutalement après la mort prématurée de la princesse Grace en 1982.